LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 9, ma promenade à Saint Martin et mon mariage

 

c’était une véritable expédition, plus de quatre heures de marche à travers les chemins des marais,

Il nous fallait, passage obligé rejoindre le martray et sa passe , nous changions d’île et nous changions de décors. Jusqu’à Ars en ré je connaissais, vasais, chenaux, métières et aires saunantes.

Les odeurs m’étaient familières, les oiseaux nombreux dont je connaissais les noms par cœur.

Nous débouchâmes près du lieu dit le Chabot, avec ses moulins, puis on longea la Tricherie avant de pénétrer dans le bois d’Ars en ré. Puis majestueux le clocher de l’église qui servait de guide aux bateaux venant du large. Nous n’avions guère le temps de nous émerveiller, à la sortie, les moulins de la Boire.

Sur le chemin se dressait enfin la redoute du Martray, nous bloquant le passage, point de contrôle obligé. Les soldats nous contrôlèrent et nous reprîmes notre progression, sur la droite le pertuis d’Antioche et sur la gauche le Fier, notre Fier qui au loin étendait ses chenaux tels des tentacules.

Nous laissâmes la Davière et le Boutillon, mes jambes étaient lourdes, heureusement la pause que nous fîmes à la Couarde me revigora quelque peu, avec mes compagnons de route nous nous sommes régalés d’un quignon de pain et de quelques fèves, les chevaux se sont abreuvés et nous sommes repartis.

Au loin encadrée par les ailes du moulin des Charbolles et de celles des moulins des Chaffard nous entrevîmes la Citadelle.

Enfin, les murs de la forteresse nous apparaissaient, fossés, bastions , contrescarpe, portes, tout me subjuguait, comparativement la redoute des Portes était bien petite. Une animation cosmopolite régnait sur la petite ville, campagnards venus vendre leurs produits, vignerons livrant leurs barriques, sauniers apportant des pleines basses de sel, soldats du roi, miliciens de Ré, marins et filles de joie.

A travers des venelles nous arrivâmes sur les quais du port, lieu de notre destination finale.

On m’indiqua une échoppe où je pus acheter mon bel anneau pour ma Marie Anne. J’étais à peine sorti, fier et heureux qu’une grasse femme, fardée outrageusement, les mamelles presque à l’air m’aborda et me demanda si j’étais prêt à lui accorder du temps.

Du temps j’en aurais bien eu, mais l’argent j’en manquais et cette brave dame eut été déçue de ma bourse plate.

Au retour après que j’eus conté ma rencontre chacun se moqua bien de moi et tous m’affirmèrent que j’aurais bien pu laisser quelques piécettes pour me déniaiser et avoir l’air moins bête lors de ma nuit de noces. Pour sur mais moi j’avais juré fidélité et cochon qui s’en dédit .

La noce arrivait à grand pas et les préparatifs avançaient . Ma mère et les femmes de la famille Savariau feraient à manger, chez nous c’était bien trop petit alors je louais au père Chabot une grange où il remisait des grains. Avec mon futur beau frère on s’employa à la rendre belle et agréable.

Le lundi 23 novembre 1723, il faisait un temps de chien, de la pluie et du vent, c’était pas de chance mais bon on ferait avec. Le convoi se forma devant la maison et nous allâmes à Saint Eutrope.

Le père Pailla nouveau curé des Portes nous maria avec solennité, j’étais très ému et je crois que Marie Anne aussi, c’est sûrement banal de dire cela de son mariage, mais moi cette femme contrairement à d’autres je l’ai choisie.

Si je précise celà , c’est que beaucoup d’unions étaient un peu arrangées, on évitait ainsi le morcellement excessif de nos salines et puis de toutes façons personne ne voulait d’une fille de saunière si on n’était pas saunier soit même . Nous étions miséreux et éloignés de tout, la misère ne se partage pas, gardons la pour nous.

Comme je vous l’ai dit par ailleurs nous devions attendre un age assez avancé pour convoler, nous régulions ainsi les naissances en retardant les rapports sexuels et puis nous devions aussi cumuler un petit pécule pour pouvoir nous installer. Moi j’avais de la chance j’étais seul et je possédais la saline de feu mon père, j’étais donc relativement intéressant sur le marché des célibataires.

Bien assez bavasser de tout cela, revenons à ma cérémonie. Mère, était droite comme un i, la Catherine Gougeon pleurait comme si elle se mariait de nouveau avec mon père, j’en étais tout attendri.

Comme autre famille, j’avais le Michel Giraudeau avec sa femme Catherine Bonnevin, Pierre Barbier et son épouse Renée Gaillard, c’étaient des cousins sauniers et ils nous avaient aidés de leur mieux lors du décès de mon père.

J’avais aussi la chance d’avoir mon parrain Pierre Besnard lui aussi saunier, le curé m’a dit tu sais c’est rare d’avoir son parrain pour son mariage c’est un bon signe que vous donne le seigneur.

Tu parles d’un bon signe, mais bon j’anticipe.

Du coté de ma femme il y avait le Gabriel, frère et tuteur de mon épouse avec tous ses enfants.

Le village nous faisait fête lorsque nous passâmes dans les rues du village.

La fête fut belle, les femmes s’étaient surpassées, le vin coula à flot et enivrés par les danses et l’alcool les convives se désinhibèrent. Les chants retentirent et des idylles se nouèrent.

Les noces entraînaient d’autres noces et souvent les parents pendant les agapes jouaient les maquignons marieurs.

Bien, il était temps de s’éclipser moi je n’avais guère bu car je faisais le service et il était hors de question que je déçoive Marie Anne sur ce que vous savez.

Ce soir nous avions la maison pour nous, le grand lit de ma mère devenait le notre. Après avoir allumé la chandelle on se retrouva comme deux nigauds assis sur la paillasse. J’étais paralysé, heureusement, gentiment, elle prit l’initiative. Baisers, caresses eurent raison de mon impatience, il était temps de conclure. Ce fut une véritable révélation et nous retournâmes au bonheur plusieurs fois. Nous étions unis par dieu à l’église et par cette relation charnelle nous validions notre union.

Marie Anne serait maintenant la Gautier, car ma mère pour les gens s’appelait la veuve Gautier.

Il était maintenant temps de reprendre le travail, Marie Anne irait avec ma mère ramasser le sart et ensuite m’aiderait au marais. Gabriel Savariau avait perdu deux bras et nous avions topé pour nous apporter une aide mutuelle lors des gros travaux.

Cela compenserait le départ de sa sœur, tout se calculait dans notre petit monde…..

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, ÉPISODE 8, La conquête de ma femme

 

Marie Anne Savariau la belle que je convoitais avait été recueillie par son frère et sa belle sœur lors du décès de ses parents. Lui s’appelait Gabriel et était comme de juste un saunier et la mégère à l’anguille sa femme se nommait Grisard Marie.

Je continue, mon récit, ma mère comme toutes les femmes, allait à la côte pour ramasser le sart* . De bon matin le soleil à peine levé après avoir effectué quelques tâches ménagères, elles allaient en général chercher leur cheval à l’aisine* puis en une longue procession, se dirigeaient sur le bord de l’océan, ma mère se rendit chercher notre brave Jean puis rejoignit  les autres. Les plages étaient  toutes pleines de ce varech d’épave mais maman avait ses habitudes et le cueillait  au petit bec.

Une autre femme choisissait cet endroit et elle m’intéressait au premier chef.

Nous avions besoin de ce varech ou ce sart comme on voudra, pour fumer nos cultures d’orge, la terre de marais n’était pas très bonne et sans cet apport de nourriture notre terre n’aurait rien produit.

Ces longues algues se détachaient et s’échouaient sur le sable d’où cette appellation de varech d’épave.

Nous étions parfois aussi obligés de l’arracher à l’estran* et on l’appelait le varech de coupe. C’était un dur travail dans l’eau froide, les mains pleines d’engelures, les pieds en sang des coupures sur les rochers. Ma mère comme les autres préférait le ramasser sur la plage, il n’y avait qu’à se baisser, puis à le charger sur le cheval. Une fois le cheval ou la carriole chargés pour ceux qui en avaient, il fallait ramener la récolte au marais où nous les hommes le rependions.

Ma mère entreprit la Marie Grisard sur mon sujet, ce ne fut pas facile et il fallut qu’elle remette la question à l’ordre du jour à chaque sortie pour la récolte.

Un jour que je rentrais après les métives* ma mère m’attendait assise sur une chaise devant la maison, il faisait frais et de nombreux sauniers après leur souper étaient ressortis pour parler et profiter du frais.

La mère occupée à coudre une de mes guenilles pour la prolonger un peu me fit un grand sourire de sa bouche édentée, ce n’était pas très fréquent et je m’en étonnais.

Elle me fit, » tu peux avec la Savariau, la famille s’opposera pas ». Pour un peu je l’aurais bisé mais je me retins et je partis en courant voir mes comparses de la milice.

Dès le dimanche suivant j’entrepris la conquête de Marie Anne, ce fut long car la belle était farouche, non pas qu’elle fut pudibonde ou pincée,non simplement elle se savait désirée et je n’étais point seul sur l’affaire.

Un soir que j’étais de retour du Roc je passais devant le moulin du Nicolas Chabot,et je vis la Marie Anne glousser avec une grande brindille de garçon meunier. Mon sang ne fit qu’un tour et je m’apprêtais à lui mettre une rouste lorsque le propriétaire du moulin sortit. C’était une personnalité influente dans le village et je n’allais pas m’en attirer une iniquité. Marie Anne fut charmée de voir que je pouvais me battre pour elle.

Désormais elle ne fréquenta plus que moi, les choses avancèrent lentement, on commença par échanger quelques mots, puis je la raccompagnais chez elle.

Ensuite le dimanche nous allions à la côte et à l’abri des regard nous nous offrîmes des baisers.

Évidemment comme tous les autres nous étions tentés d’aller plus loin, j’avais 23 ans et elle 27 ans.

Je n’avais jamais connu de femme charnellement et on peut dire que j’étais complètement ignorant de tout. Je n’avais pas eu de frère pour me renseigner, ni de sœur à qui j’aurais pu voler un moment d’intimité. Il n’y avait que ma mère comme élément féminin et jamais je ne me serais permis de l’observer en cachette.

J’étais donc à tout prendre un grand benêt.

Marie Anne était aussi vierge, du moins c’est ce qu’elle prétendait, mais nettement moins nunuche que moi. Elle avait déjà vu des hommes nus et n’ignorait rien de l’anatomie masculine. Bref en théorie elle savait faire.

Je la découvris peu à peu car nous en étions maintenant aux caresses. Je passais à l’exploration de ma belle et ses jambes musclées par le travail au marais furent ma première découverte.

Elle ne me laissa point monter trop haut le long de ses cuisses, je la savais nue sous sa robe et j’étais comme fou. Pour le haut du corps je ne pus qu’entrevoir ses charmes.

Par contre la diablesse savait m’agacer et une fois….

Pour finir avec le sujet nous resterons vierges tout deux jusqu’au mariage.

Heureusement il fut fixé le lundi 8 novembre 1723. Tout était prêt, le contrat chez le notaire était passé, j’avais offert un petit anneau de cuivre que j’avais acheté à Saint Martin.

Marie Anne qui entre autres talents savait coudre se confectionna une robe avec un coupon que lui offrit sa belle sœur.

Il restait un problème de taille comment nous loger?  Chez Marie Anne il y avait déjà un couple et des enfants qui avaient notre âge donc pas question de nous établir la bas. La maison où j’habitais était bien petite, une seule pièce en bas et encore presque enterrée car il nous fallait descendre quelques marches pour y accéder. Il fut donc établit que nous dormirions en haut dans le galetas au milieu des grains et des fruits qui séchaient. Lorsque nous aurions des enfants nous tenterions de trouver une maison plus grande avec peut être une pièce supplémentaire pour loger maman.

En attendant il faudrait partager notre intimité avec ma mère, deux femmes à la maison pour diriger cela n’allait pas être de tout repos. Bon en théorie, ma mère devait s’effacer mais là j’avais un mauvais pressentiment. De toutes les façons on ferrait comme tout le monde.

Maintenant il faut que je vous conte mon épopée à Saint Martin, comme je vous l’ai déjà dit mon horizon n’allait pas si loin et je profitais d’une livraison de sel pour m’y rendre.

 

 

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 7, Je deviens milicien

 

Maintenant il est temps de vous raconter ma fierté du moment, les filles avaient beau se moquer de moi, j’étais devenu un homme, physiquement bien évidemment et aussi dans ma tête. J’étais responsable de mon marais et bien qu’ayant encore besoin de mes pères pour certaines tâches je me débrouillais pas plus mal qu’un autre. Hors donc quand on était un homme dans l’île de Ré on devenait milicien, c’était une sorte de service armée et militaire que nous devions au roi. A partir de 16 ans et jusqu’à l’age canonique de 60 ans nous y étions tenus. Ce service nous l’assumions bien car nous estimions qu’il était une compensation aux exemptions fiscales dont toute l’île bénéficiait.

C’était à vrai dire une sacrée corvée, car en période de troubles nous devions fournir 600 hommes, alors que nous n’étions que 4000 environs. Bien sur nous n’étions destinés qu’à défendre notre territoire et il n’aurait point été question de nous envoyer en Flandre ou au Palatinat.

Dans l’île il y avait quand même des troupes régulières, nous étions là pour leur prêter main forte.

Dans l’ensemble nous étions heureux d’appartenir à cette troupe, cela apportait de la cohésion et comme une identité rétaise en somme.

Notre organisation était calquée  sur les troupes royales, fantassins dont je faisais parti, dragons et canonniers.

Nous avions un fusil avec une baïonnette et un ceinturon, en dehors des gardes nous avions des entraînements et des défilés. Il faut quand même dire que des fois nous aurions eu autres choses à faire que de parader avec nos pétoires, le sel , il fallait bien l’extraire et s’en occuper avec amour.

Nos chef comme de juste étaient ceux qui possédaient nos marais ou qui vendaient notre sel, des notables en quelque sorte. Notre commandant aux Portes était Mathieu Grisard, un notaire dur en affaires et dur avec les gens, il se prenait un peu pour un maréchal de France, ce bougre d’idiot si cela se trouve il n’avait jamais été plus loin que La Rochelle.

Dans cette famille de notaires ils étaient commandants de père en fils, en effet juste avant le Mathieu, il y avait eu son frère Jean, guère plus aimable par ailleurs.

Comme adjoint le capitaine Vincent Mounier, il était marchand et lui aussi ne manquait pas de presser les pauvres sauniers que nous étions.

Mais le plus con il faut le dire était le Jean Lemée, sous lieutenant qu’il était, c’est lui qui nous faisait marcher de long en large et qui nous entraînait, moi je pense qu’il nous faisait perdre notre temps. Mais bon pas le choix.

Donc un beau jour je me suis retrouvé de garde à la redoute, c’est un espèce de petit fort qui a été construit en 1673 pour interdire un débarquement anglais sur le banc du bûcheron.

Pas très loin il y a un bois qu’on nomme trousse chemise depuis qu’un milicien à montré son cul à l’escadre Anglaise, enfin c’est ce qui se dit.

J’étais donc bien fier de ma nouvelle occupation, bien, c’était un peu long, j’ai eu froid et évidemment je n’ai vu aucun anglais .

Par contre pour les filles cela donnait un peu de prestance, lorsque j’ai revu Marie Anne je sortais d’une garde, j’ai paradé comme un coq et comme elle était seule elle n’a pas fait la méchante, nous avons parlé un peu.

Elle était vraiment belle, plus âgée que moi elle me fascinait, il fallait à tout prix que j’en fasse ma femme.

Curieusement elle n’avait pas de prétendant, j’avais donc toutes mes chances.

Un soir que je rentrais avec les frères Relet et Séjourné de la côte où nous avions traînés nos sabots, je rencontrais Marie Anne qui revenait de la plage de trousse chemise où elle avait ramassé du varech. Ma foi quelle vision, elle était trempée et ses effets lui collaient à la peau. La cueillette à la côte était éreintante et devenait très pénible lors des grands froids. Quoi qu’il en soit les vêtements mouillés marquaient les lignes pures de son corps. Son jupon et son tablier dégoulinaient d’eau, sa coiffette et sa caline* avaient été remises à la hâte et rattrapées de justesse lorsqu’elle avait glissé sur un rocher plein d’algue. Sa mine était déconfite, elle avait froid et l’on voyait des larmes poindre sur son visage.

Devant tant de pitié je me débarrassais de ma veste et lui posait sur ses épaules. Un sourire récompensa mon audace, la glace était rompue.

Bon pour tout dire sa mère grimaça et murmura un semblant de merci. Qu’est ce qu’elle s’imaginait cette foutue matrone que sa fille qui portait des haillons rapiécés serait demandée par un officier ou par un marchand.

Si un de ceux là s’intéressait à elle, cela ne serait pas pour l’épouser non mais pour prendre son joli pucelage.

Moi au contraire je la marierais et je lui prendrais sa fleur, elle était fille du sel et saunier et saunière sont faits pour s’accorder.

Dès ce moment je lui fis une cour éhontée.

Au fond de moi même je savais que Marie Anne serait ma femme, il restait évidemment deux obstacles de choix pour que je réussisse, la convaincre elle et ensuite convaincre les tuteurs.

Pour Marie Anne je pensais que mon charme opérerait et qu’elle me céderait rapidement, bon je me trompais lourdement là dessus.

Pour son oncle je pense que le fait d’avoir quelques livres de Marais à sauner était plus que suffisant.

Mais pour sa tante qui me détestait, allez savoir pourquoi depuis l’histoire de l’anguille je ne savais pas trop à quoi m’en tenir.

Je décidais de m’ouvrir de la chose à ma mère. Ce fut une réponse assez catégorique, elle me dit tu es trop jeune et puis les Savariau y sont pas des bons sauniers. Pourquoi aux yeux de ma mère n’étaient ils pas bons, cela restera un mystère, sans doute un vieil antagonisme entre les familles et qui venait peu être d’un autre temps.

Dans nos villages isolés par les eaux toutes les familles sont apparentées même si les intéressés ne le savent pas forcement.

Il fallait donc que je convainque ma mère de m’aider dans ma conquête. Ce fut un long travail de sape mais au bout de quelques semaines je parvins à mes fin.

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 5, mon installation après la mort de mon père

 

Donc comme je vous l’ai déjà dit la famille était en possession de sauner, de façon héréditaire, nous gouvernions notre portion de marais et les terres attenantes. C’était un droit coutumier et presque jamais écrit, nul ne dérogeait à ce système et les maîtres du marais devaient si conformer.

Nous appelions cela le colonage, c’était une sorte de bail ou celui qui effectuait le travail partageait avec le propriétaire du terrain.

La notion de propriété était bien entrée dans nos mœurs, nous n’étions point possédant mais nous disions notre marais et notre sel.

L’endroit où se récoltait le sel s’appelait un marais ou une prise. C’était de toute façon une terre prise sur la mer par un endiguement et toujours sous le niveau le plus haut des marées.

Nous nous possédions 3 livres de marais situées au marais du Roc, vous voyez j’ai dit on possède…

Une livre c’est notre unité de surface, je sais simplement que dans chacune d’elle il y a un maximum de 20 aires , cela comporte aussi les terres environnantes destinées à la métive * et à l’emblavure* ainsi que les levées et les chemins d’accès.

Cela nous faisait beaucoup de travail et il ne fallait rien négliger. Le marais pouvait être parfait, mais si vous négligiez une levée, votre travail pouvait être réduit à néant.

Parlons un peu de moi, je me retrouvais donc à même pas treize ans orphelin de père, devant exploiter des marais salants avec ma mère. De toutes façons j’étais dédié à cela, saunier on naît, saunier on vit, saunier on meurt. Certes avec mon père je n’avais qu’à me laisser commander et croyez moi il savait le faire, maintenant je ne dis pas que je suis le patron cela serait faire fi de ma mère et de mon jeune age mais je suis obligé de réfléchir plus qu’avant.

Au physique je ne suis pas non plus un homme, disons que je le deviens doucement, j’ai à peine quelques poils au menton et je suis plutôt petit. Je commence à vrai dire à regarder les filles avec des yeux autres que ceux d’un enfant. Le matin j’ai souvent une vigueur toute masculine et j’ai déjà poissé ma chemise au cours d’un rêve. Ça ce n’est pas une chose dont je vais me vanter à confesse.

Enfin bref vous l’aurez compris je suis un homme en devenir, presque un enfant qui doit assumer sa part de responsabilité, fini l’insouciance.

Tous les matins nous partions à l’aube après avoir avalé notre tue ver*, c’était un petit srepas fait des restes du soir avec évidemment un petit verre d’eau de vie. Mon père m’en donnait depuis mon plus jeune age, tu travailles comme un homme alors tu as le droit d’en boire toi aussi me disait il.

Immanquablement je faisais la grimace, cela me brûlait le gosier et me réchauffait momentanément, même en vieillissant je n’appréciais guère ce breuvage mais la tradition était la tradition et puis cela venait des vignes de mon père.

Nous partions tous les trois, ma mère, Louis et moi, sauf que cette dernière allait à la côte ramasser du sart*.

Nous ne badions pas aux mouches, le travail était dur il fallait avancer ,vers 10 heures du matin nous faisions une bouvette * en se lichant un petit coup de vin de l’île. Ce petit repas nous permettait de tenir jusqu’au dîner, vers deux de relevés.

Alors là c’était autre chose, moi je me jetais sur les sourdons * et je m’en envoyais des pleines ventrées, j’adorais ces coques que nous trouvions à profusion. Ces cardiums* étaient  en quelque sorte le pain des pauvres, mais croyez moi jamais je n’échangerais cette nourriture contre du pain fut il blanc. Nous avions le choix, les lavagnons pullulaient ainsi que les moules grosses et charnues qui nous régalaient.

Quand nous avions un peu plus de temps les sauniers se réunissaient et faisaient un feu de brandes.

Nous y faisions cuire les anguilles que nous avions piégées dans le vasais.

Ma mère n’aimait guère mais moi je m’en délectais avec gourmandise. Je vous laisse imaginer le langage imagé et châtié devant les femmes lorsque les hommes se saisissaient de ce serpentin gluant.

Un jour j’ai voulu faire le malin en parlant comme les hommes faits, deux trois saunières m’ont attrapé et m’ont mis une petite anguille dans la culotte. J’étais mort de honte, et la compagnie morte de rire.

Cela m’a valu le surnom d’anguille au cul pendant quelque temps, vous parlez d’un poids pour conquérir le cœur des filles .

Les années passèrent, Louis avait trouvé un cœur à prendre et allait nous quitter pour convoler. Je fus infiniment triste et ma mère à ma grande surprise complètement déprimée. Cet homme grand jeune et fort avait il consolé cette veuve, avait il fait succomber cette femme qui jamais n’avait eu d’autre amant que mon défunt père je ne le saurais jamais. Au fond de moi je l’espérais car un peu d’amour ne pouvait nuire mais également cela me rebutait de penser que celle qui m’avait mis au monde puisse encore prétendre à un age avancé à une relation sexuelle.

Bref je me retrouvais à faire l’ouvrage seul, d’un coté je me sentais capable de le faire mais de l’autre je n’en menais pas large.

J’avais en ces quelques années pris ma taille d’homme, et ma musculature avec ce travail dur et pénible avait belle allure. Les femmes du marais me regardaient d’un drôle d’air et au grand jamais plus aucune d’elles ne s’aviseraient de jouer à me mettre une anguille dans les chausses.

En mai 1716, il y eut une affaire retentissante aux Portes, je me trouvais au marais à l’entretien d’un chemin, j’avais mon Jean à la longe lorsque nous vîmes arriver deux soldats escortant un homme poussant une charrette à bras. Nous étions fort intrigués.

Dans la carriole au gré des cahots se ballottait le corps d’un homme, c’était le Nicolas Bannière un saunier des  » Fenasses  ». Le soldat nous expliqua qu’il avait été assassiné sur le chemin d’Ars près de la virée aux bœufs. Nous accompagnâmes la charrette funèbre, le convoi grossissait alors que nous arrivions au domicile de l’infortuné. La rumeur de la foule grondait en une sourde interrogation.L’affluence était considérable et un soldat dut ouvrir la foule pour livrer passage à la pauvre veuve Marie Aujard. Jamais nous ne sûmes pourquoi ni comment le Nicolas avait été tué, mais l’inquiétude nous saisissait lorsque nous effectuions des charrois en direction d’Ars.

 

Métive : Moisson

Emblavure : terre ensemencée en blé

Lavagnon : Petit coquillage

Cardium : Coques

Sourdon : Coquillage

Sart : Varech

Bouvette : Collation

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 4, l’enterrement de papa et nos premières dispositions sans lui

 

Bientôt la ruelle où nous demeurions fut une vraie ruche et chacun se précipita dans la maison. Tous nos voisins s’agglutinèrent près du mort.

Comme réglé par un ordonnancement chacun sut ce qu’il devait faire. Christophe Lagord se précipita chez le curé Le Massonnet, puis se rendit chez le fossoyeur avec qui il creusa un trou au cimetière .

Sa femme Jeanne Rayton et Françoise Allard l’épouse au Jean Aujard pratiquèrent la toilette mortuaire.

Pierre fut déshabillé de la tête au pied et à l’aide d’un chiffon fut purifié par l’eau, les femmes eurent le plus grand mal à le mettre nu puis à le revêtir de nouveau, car la rigidité du corps était à son amplitude maximum. Mon père pauvre parmi les pauvres n’avait guère d’habits et ceux qu’ils portaient le dimanche ou au mariage ne pouvaient aller pourrir dans la terre sablonneuse de l’église Saint Eutrope, elles lui passèrent simplement un petit foulard rouge qu’il affectionnait autour du cou puis sortirent de son coffre un grand drap de lin.

Avec l’aide des hommes ma mère souleva son mari et l’entoura de cette ultime parure.

Le prêtre était arrivé avec un enfant de cœur, après qu’il eut béni mon père on plaça se dernier sur notre charrette attelée à Jean notre petit cheval.

Le convoi se mit en route, le prêtre, l’enfant de cœur et sa croix, ma mère et moi. Derrière la communauté des sauniers nous suivait, Christophe Lagord, Jean Aujard, Jean Vrit, Pierre et Nicolas Bossis et bien sur leur épouse, Jeanne Rayton, Françoise Allard, Anne Bonnevin, Anne Rayton et Elisabeth Babeuf. Nous n’avions aucune famille présente, nos lointains cousins n’avaient pas été prévenus quand à nos proches par une étrange combinaison de phénomènes ils étaient tous présents au cimetière, mais déjà enterrés.

Mon père eut une belle cérémonie, hier vivant , aujourd’hui enseveli, nous rentrâmes avec maman et quand la porte se referma assise sur son lit elle se mit à pleurer. Je ne savais que faire, peu habituer à voir un adulte exprimer ses sentiments. Je m’assis à coté d’elle et je lui pris la main.

La principale question qui se posait généralement lors du décès d’un saunier ou d’un journalier était le devenir des proches.

Mon père n’était évidemment pas propriétaire des terres qu’il saunait comme d’ailleurs l’ensemble de ses congénères. Ma mère travaillait avec mon père et moi malgré mon jeune age avec eux. Nous étions proches de l’indigence, mais comme nous n’avions jamais connu une autre situation cela ne nous préoccupait guère. La moitié de notre nourriture nous venait de la mer, chaque saunier était un peu pécheur.

Mon père avait une sorte de bail avec un propriétaire, je vous en expliquerai le principe plus tard.

Évidemment moi trop jeune et ma mère une simple femme il nous serait impossible de tenir sur une prise aussi étendue, nous n’avions aucune aide à attendre d’un membre de la famille alors,il ne nous restait guère que deux solutions soit résilier le bail soit prendre un journalier en attendant que je sois en mesure d’assurer ma part de travail comme un homme.

Nous les Gautier nous avions cette prise depuis des décennies et c’était un crève cœur que de l’abandonner. De plus comme la plus part des prises se transmettaient de père en fils c’était comme un héritage même si les terres de nous appartenaient pas. Nous décidâmes de tenter de la garder en sachant pertinemment que de payer un journalier nous mangerait la quasi totalité de nos revenus.

Le temps des vaches maigres apparaissaient.

Il y avait aussi une autre solution que bon nombre de femmes avait l’obligation d’adopter.

Reprendre un mari pour s’assurer d’une force de travail, les veuves étaient généralement assez prisées ma mère avait tout de même 47 ans, ce n’était plus une jeunette d’autant que le travail à la mer et aux marais ne rendait point les femmes très belles. Elle était d’une taille assez petite comme toutes les rétaises, son visage était tanné par les années passées au grand air salin, de profondes rides le sillonnaient. Ses cheveux n’étaient plus noirs depuis longtemps mais gris, sa bouche édentée n’était plus éclairée que par de rares sourires. Sa poitrine était forte et tombait sur son ventre redondant.

Ses mains étaient celles d’un homme, musclées, veinées, tailladées de coupures. Ses pieds couverts d’une couche de corne digne d’un sabot étaient noirs et sales des marches qu’elle effectuait pieds nus par tous les temps. Dure au mal, avare de caresses et de mots telle était ma mère.

Elle ne voulait pas d’autres hommes dans sa couche, nous allions tenter de nous débrouiller et la bagatelle ne l’intéressait pas.

Christophe Lagord nous dégota la perle rare, il n’était point facile de trouver un bon saunier en cette saison où les bras étaient déjà loués.

Il s’appelait Louis, avait une trentaine d’ années et venait de la grande voisine l’île d’Oléron. A en croire le père Lagord il n’y avait pas mieux.

Il restait un problème de taille comment loger cet homme. Ma mère n’en voulait point à la maison mais il fallut transiger et en passer par là. L’inconnu pris ma place à l’étage parmi les grains et on me confectionna une paillasse face au lit de ma mère.

Pour sur cet accommodement fit jaser, un jeune journalier logeant chez une veuve, voilà qui alimenta les conversations. Le curé s’en inquiéta et Catherine ma mère lui répondit qu’elle n’avait pas cœur à fourrer dans son lit un jeune coq mais qu’il lui fallait bien assurer l’avenir de son fils.

La cohabitation se passa sans encombre, Louis était discret, avalait sa soupe sans broncher n’était point difficile et de plus faisait tout son possible pour ne pas surprendre ma mère dans son intimité.

Oui il y eut bien quelques petits faits comme le jour ou Louis est redescendu de son galetas alors que ma mère était au pot de chambre. Mais bon elle n’était pas bégueule et ils en rirent tous les deux.

Un autre fois il rentra alors que ma mère faisait toilette, le pauvre il n’eut pas de chance car c’était vraiment rare, elle hurla au milieu de l’unique pièce la poitrine à l’air. Louis ressortit en courant et m’expliqua les faits. Nous fumes pris d’un fou rire et tous les jours au marais où aux digues il me contait sa mésaventure et à chaque fois nous imaginions ma pauvre mère les seins à l’air au milieu de sa chambre et qui hurlait à s’en décrocher les poumons.

Au vrai je devenais vite un complice de cet homme à la force tranquille, il devint presque mon frère.

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 3, Mon univers et la mort de mon père

Entrée du Fier d’Ars

Bon avant de poursuivre ma petite histoire je vais vous raconter ce que je sais de l’endroit où j’habite.

L’île de ré m’a dit mon père est divisée en deux, le sud ou ne pousse que les vignes et le nord dédié au sel.

Ce n’est pas compliqué il n’y a rien d’autre, moi j’habite les Portes en ré.  De l’autre coté du Fier, il y le village de Loix,  le gros bourg d’Ars en Ré  se trouve sur ma gauche au dessus de la passe du Martray.

Moi je n’ai jamais été à Loix et je n’ai pas non plus dépassé cette fameuse passe qui nous sépare du monde de la vigne.

Le curé nous a raconté qu’autrefois notre Île était divisée en quatre îlots bien distincts, île de Ars , l’ile de Loix, l’Île de ré et un autre îlet non dénommé.

Ce que nous nommons le   »Fié  » à l’heure actuelle est une sorte de baie ouverte sur les pertuis par trois cotés. La nature a fait que maintenant l’île de Ars est soudée à l’île de Ré par cette fameuse passe du Martray et que l’émergence rocheuse où se trouve mon village s’est soudé au reste par la conche des baleines.

Je ne vais donc pas vous parler du pays du vin je n’y ai jamais mis les pieds, je sais simplement que le grand roi a fait construire une citadelle à Saint Martin mais personnellement je n’ai rien à y faire et je crois que mon père et ma mère non jamais été si loin.

Donc autour de nous de l’eau et des marais salants qui ont été gagnés sur l’océan. Mon père m’a raconté que nos salines sont très anciennes et que nos ancêtres Gautier ont participé à leur création.

Moi je ne demande qu’à le croire, de toute façon en guise de repère familial, je n’ai que mes parents, la génération d’avant est morte depuis longtemps.

Comme je vous l’ai déjà dit j’habite aux Portes où je suis né en 1699, c’est un gros village de plus de 600 habitants, évidement bien plus petit qu’Ars en Ré. La population est très jeune et dans les marais pullule la jeunesse du village, moi j’ai repéré une petite, je la serre de très près et bientôt je vais lui voler un baiser.

Il y a 140 maisons et 4 moulins, les demeures sont petites et les familles nombreuses s’y entassent.

Chez moi on est à l’aise car mes trois sœurs sont mortes et nous n’avons plus les grands parents, nous sommes par un heureux hasard assez chanceux.

Mais pour moi le fait d’être peu à la maison est vraiment une source de problème, le travail me tombe dessus comme la misère sur le pauvre monde, d’autre part mon père à la main et le ceinturon assez leste. Ma mère dont la force physique n’a rien à envier à celle d’un homme préfère quand à elle pour me châtier l’usage des orties sur mes jambes nues.

Comme tous les sauniers nous possédons un cheval, oh non pas les belles montures des cavaliers du roi, mais une petite race locale qui nous sert au transport du sel et qui par sa petite taille avance facilement dans les marais. Nous l’appelons le criquet, le notre se prénomme Jean, sûrement en l’honneur du grand père Gautier. Par contre nous n’avons pas de vache ni de mouton, il y en a très peu et avec quoi les aurions nous nourris, nous n’avons pas de prés.

Vous l’aurez compris mon univers n’est fait que d’eau, l’océan que l’on nomme le pertuis Breton et qui nous offre le panorama des côtes Vendéenne. Eau limpide et pure qui nous procure en abondance des coquillages et des poissons, certes il y a parfois des tempêtes et des débordements mais notre univers est dans l’ensemble plutôt calme.

La mer au niveau de la pointe des baleines est beaucoup plus nerveuse et de nombreux imprudents sont venus s’y échouer. Du coté d’Ars et du Martray c’est le pertuis d’Antioche, les vagues y roulent plus fort et l’on y sent déjà le parfum du large.

Moi petit saunier ce que je préfère c’est évidement les méandres des chenaux, les eaux plates des vasais et les miroirs rosissants des aires de saunaison.

J’aime humer les odeurs qui en émanent et observer les changements constants de couleurs.

Bon ce n’est pas tout le labeur m’attend, la tâche est immense avec mon père nous sommes désignés pour réparer les levées près de la redoute des Portes. Toute la population est réquisitionnée, vieux et vieilles, femmes, hommes, enfants et bien sur tous les animaux de bât. Exceptionnellement on nous adjoint même des soldats du roi et des bateaux faisant navette avec le continent nous amènent des pierres pour élever nos digues. Il faut voir ce monde de fourmis en sabots et en haillons pour comprendre la solidarité des insulaires.

Ce qu’il faut aussi comprendre c’est que la vague qui a tout emporté si elle a ruiné certains en emmenant la production de sel en a réduit d’autres à la famine en détruisant leur réserve de blé. Mais la notion de partage n’est pas veine en temps de peine et chacun partagea ses maigres ressources.

Le travail avançait promptement grâce à l’activité intense de la communauté, il faudrait malgré tout de nombreux mois avant un retour à la normale

Seulement voilà mon père prit froid en pataugeant dans l’eau sur sa prise du Roc, il se mit à tousser et se coucha en grelottant. Je n’avais jamais vu mon père dans son lit, toujours couché le dernier et toujours levé le premier, cela me fit une drôle d’impression et j’eus un mauvais pressentiment.

Un soir dans ma soupente je l’entendis tousser avec une fréquence peu commune, il crachait du sang et râlait légèrement. Tout avait été tenté pour le guérir, l’empirique était venu et lui avait donné quelques plantes du marais, mais rien ne semblait lui convenir, mon père était costaud il surmonterait sa faiblesse passagère.

Ma mère depuis plusieurs jours dormait comme elle pouvait sur sa chaise, se réveillant sans cesse, essuyant la sueur du malade ou le crachat sanguinolent. Elle était épuisée car elle aussi participait au relevage des digues.

Un matin je me levais, aucun bruit dans l’unique pièce, ma mère et mon père dormaient profondément. Je m’approchais doucement près de la couche de mes parents, maman sur sa chaise respirait légèrement et sa lourde poitrine s’élevait et s’abaissait à un rythme lent et tranquille. Mon père lui semblait plus immobile, les yeux clos tournés vers le mur, aucun souffle ne venait troubler la quiétude de son corps immobile, ses traits étaient ceux du dormeur apaisé. Sa bouche laissait paraître un léger sourire, mon père souriait rarement j’en fut surpris.

Machinalement ma main se porta sur la sienne qui posée sur le drap semblait attendre que l’on s’en saisisse.

La froideur de cette dernière me fit échapper un cri, je retirais ma main prestement. Ma mère se réveilla en sursaut et comprit ce que moi je n’avais pas saisi. Mon père était mort nous étions le vendredi 22 janvier 1712.

 

Si vous avez manqué le début

 

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 1, la tempête

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 2, les dégâts de la tempête

 

 

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 2, les dégâts de la tempête

Église saint Eutrope Les Portes en Ré ( photo M Tramaux )

 

L’eau se retira comme elle était venue et aux premières lueurs du jour chacun, après cette nuit dantesque put s’en retourner constater les effets de cette brusque montée des eaux.

De fait, dans notre venelle l’eau s’était retirée, seul un trait marquait sur les murs blancs chaulés la limite extrême de la vague dévastatrice. Dans les endroits les plus bas du village l’eau était bien présente et le  » fié  » d’Ars se confondait avec le pertuis Breton et le pertuis d’Antioche.

Nous apprîmes quelques heures plus tard que nous étions coupés du reste de l’île de Ré. La mer avait repris ses droits et Ars et Loix étaient de nouveau des îlots perdus au milieu des éléments.

Dans notre maison nous constatâmes les dégâts, de la boue, de la vase, de la merde et du varech jonchaient le sol de terre battue. Notre pauvre mobilier se trouvait sans dessus dessous, la vaisselle était en partie brisée. La couche de mes parents se trouvait détrempée et la paillasse irrémédiablement fichue. Il en était de même pour toutes les maisons du village et au hameau du roc on disait que c’était bien pire.

Si l’état de la maison était un réel problème il n’était en fait que mineur par rapport à la détérioration du lieu de travail de la majeure partie de la population des Portes en Ré.

Si l’eau s’était retirée des rues du village, il n’en était pas de même un peu plus bas, là où s’étendait les marais.

Une vaste mer s’ouvrait en lieu et place de ce qui avait été les marais salants du petit bourg, le fier d’Ars comme on l’appelait avait débordé et repris sa place originelle.

Les digues de protection avaient été submergées, les chenaux ne faisaient qu’un avec l’océan, les levées étaient écroulées, plus rien n’était visible du vasais, de la métière, de la vissoule et des champs doubles. A peine si on distinguait quelques bosses à blé.

Mon père accompagné de Pierre Bouriaud et de ses fils assistaient impuissants à un triste spectacle.

Partout c’était désolation, Fabien Sejourné, Jean et Sébastien ses fils ainsi que Nicolas Bannière tous comme mon père saulnier se morfondaient en voyant leurs prises sous les eaux et leur récolte de sel noyée et retournée en son élément.

Mon père Pierre Gautier avait presque 50 ans, des années de labeur dans les marais l’avait profondément usé, son visage buriné par le vent, le soleil et le sel ressemblait à un vieux parchemin et des rides comme de vastes chenaux parcouraient son visage maintenant emprunt de tristesse.

Légèrement voûté, il conservait toutefois la fière allure de sa jeunesse et rien ne pouvait laisser supposer le moindre affaiblissement de sa forme physique et partant de sa capacité à fournir un dur travail. Sous son chapeau de feutre noir, une calvitie marquait les années et ses cheveux noirs maintenant clairsemés étaient teintés de gris. L’absence de ses dents amaigrissait son profil et pourtant malgré cela il conservait un brin de beauté indéfinissable qui autrefois faisait retourner les Portingalaises*.

Je vis dans ses yeux en ce moment dramatique se former un nuage et quelques gouttes de larmes salées tomber dans les sillons de son visage ravagé.

Le travail de plusieurs années anéanti en une nuit, signifiait pour tous la misère.

Dépités et ne pouvant agir tous regagnèrent le village, l’eau devrait se retirer par elle même avant que d’évaluer les dégâts réels.

Tous les hommes se réunirent à l’église, les nouvelles n’étaient pas bonnes, l’eau avait rompu les digues du Martray, du Boutillon sur la commune d’Ars et les levées des portes en Ré étaient également écroulées.

On ne déplorait pas de mort chez les habitants mais ne nombreux chevaux furent emportés par les eaux.

Toute la communauté se mit au travail, les représentants des marchands et des négociants prirent la direction des opérations et ils firent le bilan des pertes en sel.

Le curé Lemasson fut particulièrement actif et commença à collecter des fonds pour subvenir à la future détresse de ses paroissiens.

Particulièrement marquée par les événement il s’appliqua à noter ce qui c’était passé dans le registre paroissial qui servait normalement à noter les baptêmes , les sépultures et les mariages.

 » La nuit du mercredi 9 au 10 décembre 1711, il commença sur la minuit un si grand houragan au commencement de la lune qui dura jusques à neuf heures, enfla tellement la mer qu’elle monta au dessus de touttes ses limites, les abattit et vint jusque à trois toises de cette église, ce qui donna occasion aux habitants de cette paroisse de faire une nouvelle digue dans le chemin de la redoute depuis la muraille de madame Baudin jusques au Pontereau et à la vieille levée.

Touttes les digues du marois des Isleaux, des Richards et du vieux port estant détruites, les marois furent noyés et les sels perdus et les habitants d’Ars ont reconstruit une nouvelle levée depuis la maisonnette du Martray jusques au moulin brulé toutes les vieilles digues ayant été renversées. Il ya eu en cette paroisse vingt sept cent de cent de sel de perdu et pour neuf mille livres de réparation aux levées  »

Tout fut mis en œuvre pour réparer les dégâts, on vit même l’ingénieur du roi Claude Masse venir en urgence de La Rochelle pour mesurer, les levées endommagées ou bien détruite.

J’étais avec mon père quand j’ai vu son équipage, il a fait paraît il le tour du Fier.

Lorsqu’il est question d’argent les choses bougent rapidement, les marchands, les négociants, les propriétaires s’activèrent à faire remettre les choses dans l’ordre.

Les soldats en garnison dans l’île vinrent même prêter main forte pour relever les levées qui empêchaient la mer d’envahir les parties basses où se trouvaient les prises.

Toutefois même avec des renforts en hommes il faudrait beaucoup de temps et bien de la peine, le sel demandait de la sueur et des larmes ainsi que son lot de malheur

Mais malgré toutes ces mesures, les dégâts ne furent pas réparés d’un coup de baguette magique et il nous fallut plusieurs années pour que tout redevienne normal.

Nous aurons par ailleurs à subir d’autres vimers* qui par la fragilisation des digues commirent aussi des dommages.

Vimer : Raz de marée, inondation marine

Vasais : Réserve d’eau alimentant les métières

Métière : Bassin de concentration et de décantation, réservoir entre le vasais et le champ de marais

Vissoule : Voie  à l’intérieur du champ de marais

Portingalaise : Habitante des Portes en Ré

Si vous avez manqué le premier épisode

LES SAUNIERS DE L’ILE BLANCHE, Épisode 1, la tempête